SpaceX海上回收火箭再失败:速度过快砸到驳船上

robot 发布于 2016-1-19 00:00:19 阅读 5 评论 0 专栏: 科技热文

北京时间1月18日凌晨消息,美国太平洋时间1月17日10:42(北京时间1月18日)2:42),美国SpaceX公司的猎鹰9号火箭从位于加州的范登堡空军基地按计划发射升空,将美国海洋与大气管理局(NOAA)的Jason-3卫星成功送入轨道,这颗卫星将主要用于监测全球海平面的高度变化。

按照惯例,在执行主要的卫星发射任务的同时,SpaceX公司再次测试其火箭回收技术,此次在海上平台进行回收一级火箭时却发生“硬着陆”,并折断一根着陆支架,火箭海上回收再次宣告失败。本次是伊隆·马斯克的SpaceX公司第四次尝试在海上平台回收火箭,但不同的是这次驳船将位于太平洋,而不是此前的大西洋。

此次发射的整个过程总体而言比较顺利,猎鹰-9号火箭从加州范登堡空军基地准时发射并按计划在南印度洋上空释放了Jason-3卫星,后者准确进入预定轨道,发射任务取得圆满成功。与此同时,按计划完成使命后下落的一级火箭也成功启动了缓冲减速火箭,朝着太平洋上停泊的回收平台下降。在此期间,可能由于海况较差(从直播画面中可以看到驳船存在较为明显的晃动,海上风力较大),来自海上驳船的直播卫星出现了中断。此后报道称一级火箭成功抵达了驳船着陆平台,但速度过快,“重重”地砸到了驳船上,导致火箭部分着陆支架折断。

马斯克的尝试意义重大,它将有望大大降低每次航天发射的报价。一般火箭在发射之后就会被抛弃,因而属于一次性使用,造成极大的成本上升,而马斯克所尝试的正是将火箭进行回收,以便能够再次使用。火箭的造价非常昂贵,SpaceX火箭的报价在6000万美元到9000万美元之间,因此如果能够对火箭进行回收利用,将会大大降低每次航天发射的成本。

在经历了一系列的失败和挫折之后,在去年12月份,SpaceX公司成功实现了在陆地平台对该公司“猎鹰”-9号火箭的回收。当时这次成功回收是在美国另一家私营航天企业——亚马逊公司创始人杰夫·贝索斯(Jeff Bezos)的“蓝色起源”(Blue Origin)实现首次火箭回收任务之后不久进行的。

SpaceX此次最新发射的主要任务是执行一次政府合同,将Jason-3海洋监测卫星送入轨道,这颗卫星具有极高灵敏度,将对全球海平面的变化情况进行监测。

Jason-3卫星是美国和欧洲政府间一系列卫星合作项目之一,其主要目的是用于全球海平面高度变化的监测。这是一项极为重要的基础性工作,简单说就像是绘制海平面的“地形图”。从1992年发射的“波塞冬”(TOPEX/Poseidon)开始,一直到目前正在运行的Jason-1(2001年发射)以及OSTM/Jason-2(2008年发射),这项工作一直连续进行着,没用出现过中断。这些卫星的测量数据为科学家们提供了关键信息,关于海洋环流的信息以及全球以及区域性的海平面变化情况,这些都将为我们提供关于全球气候变暖对海洋造成影响的线索和证据。

Jason-3卫星搭载的主要载荷是一台雷达高度计。这台仪器将能以极高精度测量全球海平面高度发生的变化(分辨率超过2.5厘米)。类似这样长期、高精度的连续海平面高度监测将被广泛应用于科学研究以及海事行业,造福社会。

在一份声明中,美国宇航局介绍说:“Jason-3卫星获得的数据将被用于监测全球海平面上升的速度,从而了解人类活动对于海洋产生影响的程度,为飓风强度预报和海上导航系统提供支持。”

关于对SpaceX此次发射任务的评价,整体必须认为是成功的,因为这次发射的主要任务是将Jason-3海洋监测卫星送入轨道,这是SpaceX公司与美国政府签署的发射合同中规定的任务,在海上回收方面出现的问题也不会影响整体任务的成功。

不过,在上次SpaceX陆地平台回收一级火箭成功之后全世界媒体的欢呼声中,此次海上回收尝试的再次失利警示我们,火箭回收技术难度巨大,距离最终的技术成熟还有相当的一段距离,可谓前路漫漫,这或许也是每一项开创性技术进步的必经之路。但有一点是可以明确的,那就是伊隆·马斯克和他的SpaceX公司显然已经在这条道路上将所有其他对手们远远甩开。